1º de octubre: Día internacional del café

Para algunos es indispensable para comenzar el día. Otros optamos por tomarlo cuando estamos más dormidos que despiertos. De lo que sí podemos estar seguros es de que el café es una de las bebidas más famosas —y más consumidas— en todo el mundo y, con el objetivo de que sea una celebración unificada y de que se promueva su consumo, la Organización Internacional del Café (OIC) decretó esta fecha como el Día Internacional del Café.

Tomar un café por la mañana; café y una charla con viejos amigos; ir a tomar café con una nueva cita: tomamos café día y noche —con amigos, con socios de negocios, con nuestra pareja. Con solo caminar por la calle principal más cercana podemos observar el número de cafeterías para darnos cuenta de la magnitud de la historia de amor que nos vincula con nuestra bebida favorita. Ya sea con un espresso, un americano, un café con leche o un capuchino; helado, descafeinado, instantáneo o de filtro, el día internacional del café es el día ideal para saborearlo y deleitarse. Así que mientras tomamos nuestra taza de café de hoy, inhalamos su aroma, apreciamos su cuerpo y probamos su sabor oscuro, repasamos algunos datos curiosos de su historia… pero, sobre todo, lo disfrutamos.

¿Cómo se prepara una taza de café?

El café es una de las bebidas alrededor del mundo que cuenta con más aficionados. Nunca gozó de tanta popularidad como ahora, ni hubo tantas maneras distintas de tomar café: lattes, frappucinos, gota a gota, café frío y, por supuesto, espresso, entre muchas otras. Pero, ¿qué se precisa para hacer una taza de café? El proceso de elaboración del café consta de siete etapas “del grano a la taza”: recolección, lavado, secado, clasificación, tueste, cata y, claro está, el disfrute.

En cada una de esas etapas intervienen personas, cada una con su propia pericia, que recibieron un adiestramiento especial y desempeñan una importante función en la producción de café. El café afecta muchas vidas y es para muchos una pasión, pero, lo que es más importante, para muchos más es el medio de vida del que dependen.

La leyenda del pastor

Según una leyenda, fue un joven pastor yemení llamado Kaldi quien descubrió la planta del café. Kaldi observó un comportamiento extraño en su rebaño, que brincaba y saltaba enérgicamente tras ingerir los frutos rojos de un arbusto hasta entonces desconocido. Sorprendido por este hecho, el pastor arrancó varios frutos y se los mostró a un superior religioso de un convento cercano. El religioso puso a hervir las bayas y bebió la infusión resultante, pero, tras notar su excesivo amargor, la desechó. En otro intento, al llevar aquellos frutos al fuego, observó cómo, al tostarse, desprendían un agradable aroma. De nuevo probó preparar una infusión con las bayas ya tostadas, y descubrió entonces lo que hoy conocemos como café.

Las montañas de Etiopía

Los historiadores sitúan las primeras plantas de café en las regiones montañosas de Etiopía, antes del siglo IX. Desde allí pasaron al vecino Yemen, situado al sur de la Península Arábica, desde donde fueron llevadas hasta Ceilán (actualmente, Sri Lanka) y la India. El café fue introducido en Europa cuando varios ejemplares de cafetos procedentes de Java fueron llevados al Jardín Botánico de Amsterdam. Desde entonces el cultivo del café se extendió por todo el continente, llegando, incluso, a las colonias que los países europeos tenían en América. El consumo de café comenzó a generalizarse en Europa a partir del siglo XVIII.

El café llega a Europa

Los comerciantes venecianos fueron los primeros que llevaron el café a Europa en 1615.  Esa fue la época en que también aparecieron en Europa otras dos prestigiosas bebidas calientesel chocolate, que llevaron los españoles de las Américas a España en 1528 y el té, que se vendió por primera vez en Europa en 1610.

Al principio, el café era comercializado, principalmente, por los vendedores de limonada, y se creía que tenía cualidades medicinales.  El primer establecimiento de café en Europa se abrió en Venecia en 1683, y fue el famosísimo Caffè Florian de la Plaza de San Marcos, que abrió sus puertas en 1720 y sigue aún hoy abierto al público.

El origen de la palabra café

De acuerdo con lo que conocemos sobre la etimología del término “café”, vemos que la bebida tiene un nombre que ha cambiado muy poco desde su descubrimiento. El origen exacto del término no ha sido determinado. Los árabes lo llamaban “ghawe”, que literalmente significa bebida de planta, ya que así llamaban a todas las bebidas que se extraían de una planta. Otros piensan que el nombre derivó de un lugar llamado Kaffa, una región de Etiopía desde la cual se exportaba al mundo antiguo. En Turquía, Kaffa se convirtió en Kahveh, con una pronunciación muy parecida a la que usamos actualmente en español.

Del fruto a la infusión

En un primer momento, el café se consumía masticando los granos crudos o en una masa obtenida tras machacar los frutos y mezclarlos con grasa. Más tarde el café se convirtió en una bebida obtenida de la maceración de los granos en agua fría. A partir del siglo XIII se procedió a secar los granos al sol y tostarlos al fuego antes de preparar la infusión, tal y como se sigue realizando en la actualidad.

La prohibición del café

A principios del siglo XVI, Khair Beg, un joven emperador de La Meca, creía que el café fomentaba la oposición a su gobierno ya que propiciaba reuniones de los hombres y las discusiones sobre las injusticias que sucedían. Creía que los versos satíricos que se publicaban en su contra provenían de las cafeterías de la ciudad. Decidió entonces que el café debía ser prohibido por el Corán y ser considerado pecaminoso.

Consumir café fue considerado un crimen en algunas culturas y fue declarado ilegal varias veces a lo largo de la historia. Una de ellas ocurrió en 1675, cuando el rey de Inglaterra notificó que beber café estaba prohibido. De acuerdo a su pensamiento, la gente usaba el café, y los lugares donde se consumía, para conspirar contra él y contra la realeza. Por otro lado, beber más de 5 tazas de café fue considerado ilegal durante los Juegos Olímpicos, después de que se encontraran altos niveles de cafeína en un atleta de Mongolia durante los Juegos Olímpicos de 1972. Fue prohibida hasta 2004, cuando salió de la lista de sustancias prohibidas por el Comité Olímpico.

En el mundo hay 124 especies de café, de las cuales solo dos se cultivan para el consumo humano. Arábica  (el 68% de la producción total) y Robusta (el 30%) son esas dos especies predominantes y forman el 98% de la producción mundial de café. Cada especie tiene un diferente sabor y distinto nivel de cafeína.

Beneficios

El café es una bebida social que genera un hábito en los consumidores y que posee muchas propiedades. Una de ellas es que, en cantidades moderadas, funciona como un extraordinario antioxidante. También colabora en combatir la diabetes, ayuda a tener buen aliento y favorece la digestión. Además, en algunos casos, cumple el rol de ser un antidepresivo porque ayuda a liberar dopamina y serotonina, dos neurotransmisores que funcionan para regular el estado de ánimo y la energía para la actividad física. El café ayuda a mantener y a profundizar la concentración, aumenta el rendimiento intelectual y retarda la aparición del cansancio, la fatiga y el sueño. “Es falso que el café sea adictivo. La Organización Mundial de la Salud no la considera una sustancia adictiva, ya que al reducir poco a poco su consumo no se experimentan síntomas de abstinencia”.

Algunos datos curiosos

  • El café es la segunda bebida más consumida en el mundo después del agua y la segunda más comercializada después del petróleo y junto con la Coca Cola.
  • Todos los días en el mundo se consumen aproximadamente 3000 millones de tazas de café. El lugar donde se consume más café es en los países nórdicos
  • En realidad, el grano del café es la semilla de la fruta del árbol de cafeto, un árbol que puede llegar a medir hasta seis metros de altura. Brasil es el mayor productor de café de todo el mundo. Su cosecha equivale al 30% de la producción mundial.
  • Según un estudio realizado en 2018 en nuestro país, las personas prefieren tomar café para despertarse. Así, el 47% de los encuestados bebe una taza de café a primera hora y un 35% afirma beberlo a media mañana. Este estudio nos revela que el 59% lo toma en la oficina o cuando está estudiando. Pero a un 40% le gusta consumirlo en sus momentos de ocio.
  • Se ha demostrado que consumir café puede acelerar el metabolismo de una persona entre un 3% a un 11%.
  • El 54% de los estadounidenses consumen café todos los días. Lo que convierte a los Estados Unidos en el país donde se toma más café. En Argentina, se estima un consumo promedio de 1 kg de café per cápita.
  • La primera cafetería como tal nació en el Reino Unido, concretamente en Londres en el año 1652. A esta le siguió la ciudad de Oxford.
  • Otro dato curioso sobre cafeterías es que la conocida bolsa de Nueva York se creó en una cafetería inaugurada en 1794, llamada “Tontine Coffee House” en la calle Wall and Water. Era el lugar de encuentro de banqueros, empresarios y agentes que hacían allí sus negocios. Más tarde, en 1817, todos sus asiduos se desplazaron hasta el edificio de Wall Street, dónde hoy en día tiene su actual y famosa sede la bolsa más importante del mundo.

A lo largo del tiempo, el café ha sido visto de diferentes maneras: desde un remedio medicinal mágico hasta una bebida oscura producto del demonio y prohibida por esa razón. Aunque la cultura de esta bebida cuenta con innumerables datos e historias, muchos de ellos desconocidos, lo cierto es que el café expresa todo un arte y como todo arte necesita tiempo y dedicación.

¡La historia del café es muy fascinante, divertida e interesante!

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